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Côtes du Rhône

Le vignoble de la vallée du Rhône est le plus ancien, mais également le plus méconnu de France. Ses vins rouges de caractère doivent beaucoup au cépage roi de cette région: la syrah. Quant aux vins blancs, issus de roussanne, de marsanne et de viognier, ils brillent par leur originalité.

Histoire

La viticulture de la vallée du Rhône compte probablement parmi les plus anciennes de France. Dans leur marche vers le nord pour conquérir la Gaule, les Romains utilisèrent la vallée comme axe de transit. Ils y faisaient étape, l'occasion pour eux d'y planter de la vigne. Mais la plupart des historiens pensent que la viticulture le long du Rhône est bien plus ancienne: elle devrait son existence aux commerçants phéniciens, qui seraient venus jusque-là au Ve siècle av. J.-C. La présence de la syrah sous ces latitudes en serait la preuve, dont l'origine remonterait à Shiraz, une ville de l'ancienne Perse. Mais cette interprétation est controversée. D'autres moments de l'histoire ont laissé des traces dans certains noms: ainsi Châteauneuf-du-Pape doit son nom à la présence des papes à Avignon au XIVe siècle, et Hermitage le sien à un ermite du temps des croisades. Le XXe siècle n'est pas forcément la période la plus glorieuse dans l'histoire du vignoble de la vallée du Rhône. Mais ces dernières décennies, beaucoup d'œnophiles ont redécouvert les vins musclés issus de cette région.

Géographie

Au même titre que la Loire, le Rhône est le fleuve de France sur les rives duquel on pratique le plus la viticulture. Alors que la Loire est connue pour ses vins blancs frais à la teneur élevée en acidité, le Rhône est la patrie des vins rouges généreux, très concentrés et épicés, à la robe dense et foncée. Le Rhône prend sa source en Suisse, traverse le Valais et le canton de Vaud, passe par Genève et la Savoie et s'unit à la Saône à Lyon. Depuis Vienne, au sud de Lyon, jusqu'à Avignon s'étend un vignoble de 220 kilomètres de long que l'on appelle vignoble de la vallée du Rhône. Du nord au sud, ce vignoble se divise en deux ensembles d'appellations: la vallée du Rhône septentrionale et la vallée du Rhône méridionale.

Climat

Dans la partie sud du Rhône, le climat est chaud. La syrah étant un cépage très sensible dans sa période de floraison, la vallée du Rhône septentrionale est tributaire des vents chauds du sud, qui y soufflent 300 jours par année.

Vins

Essentiellement des vins rouges, de qualité variable. Les vins les plus prestigieux se trouvent dans les appellations Côte-Rôtie, Crozes-Hermitage et Châteauneuf-du-Pape. Sinon la région produit à profusion des vins de qualité moyenne, issus des appellations communales voisines, dans la vallée du Rhône méridionale.

Cépages

Au nord: la syrah pour les vins rouges; le viognier, la rousanne et la marsanne pour les vins blancs. Au sud: de nombreux cépages sont autorisés, dont les plus importants sont, pour les rouges, le grenache, le cinsaut et la syrah, pour les blancs la rousanne, la marsanne et le grenache blanc.

Superficie et quantité produite

Environ 149'000 hectares; 7,7 millions  d'hectolitres par an.

Carte

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